Comenzaron antes de la ceremonia. Venezuela y Puerto Rico fueron los encargados. ¿Cuándo? El martes 7, tres días antes de la inauguración, ambos países disputaron el primer encuentro de waterpolo, la primera disciplina en salir a escena. Equitación y nado sincronizado fueron otros deportes que se adelantaron al espectáculo que brindó el Cirque du Soleil. Atletismo y fútbol serán algunos de los eventos que cerrarán la XVII edición el domingo 26.

¿Y por casa?

En la extensa lista de deportistas que fueron a Toronto a representar a Uruguay, una de las mayores delegaciones de la historia en esta competición, encontramos a dos atletas olímpicos. Déborah Rodríguez y Andrés Silva defendieron la malla celeste en Londres 2012 y son parte de la delegación panamericana este año. Sin duda, son de los más destacados del grupo, habiendo sido medallistas sudamericanos en diversas categorías y marcado récords nacionales en los 400 con vallas. En las carreras que tendrán en Canadá buscarán el boleto a Río de Janeiro 2016, para lo que deberán registrar determinados tiempos. Al igual que Rodríguez y Silva, unos cuantos uruguayos buscan acceder a los próximos Juegos Olímpicos a su turno. En la historia de los Juegos Panamericanos Uruguay ha obtenido numerosas medallas. Cuatro deportes sobresalen del resto por la cantidad de preseas que aportaron: ciclismo, remo, boxeo y vela. El remo está representado este año por Bruno Cetraro, Rodolfo Collazo, Emiliano Dumestre, Jhonatan Esquivel y Mauricio López, mientras que en vela compiten Dolores Moreira y Federico Yandián. No hay ningún representante uruguayo compitiendo en boxeo, mientras que en ciclismo Uruguay no compite en las pruebas más tradicionales (ruta y pista), sino en BMX con Kian Santana y Andrés Gelpes; en Río de Janeiro 2007 la ausencia en este deporte había sido absoluta. Los logros de este deporte a lo largo de la historia son muy buenos en comparación con otras disciplinas. Milton Wynants es el último ciclista destacado a nivel internacional; es muy recordada la medalla de plata que obtuvo en Sidney 2000, que dejó aquel grito de un uruguayo presente en el estadio: “Uruguay pa’ todo el mundo”. El sanducero también logró cinco medallas a nivel panamericano, dos de ellas de oro. Su última premiación fue el bronce que trajo de Río de Janeiro 2007 en la prueba por puntos.

El encargado de prender el pebetero de estos Juegos Panamericanos fue el ex basquetbolista canadiense Steve Nash. Con 41 años, Nash fue el encargado de culminar con la ruta de la antorcha panamericana al ser el último de los alrededor de 3.000 atletas que la llevaron previo al inicio oficial. Nash disputó casi 20 temporadas en la NBA de Estados Unidos, jugando para Phoenix Suns, Dallas Mavericks y Los Angeles Lakers. Además de este basquetbolista ya retirado, también tuvo su lugar el jugador Andrew Wiggins, quien fue elegido por Cleveland Cavaliers en el draft de la NBA el año pasado.

La mascota de Toronto 2015 es Pachi, un puercoespín con 41 espinas en su espalda, que representan a cada uno de los países participantes. La canción oficial se titula “Together We Are One” y fue grabada por la artista canadiense de 32 años Serena Ryder.

Los países que están presentes en Toronto son Antigua y Barbuda, Argentina, Aruba, Bahamas, Barbados, Belice, Bermudas, Bolivia, Brasil, Canadá, Chile, Colombia, Costa Rica, Cuba, Dominica, Ecuador, El Salvador, Estados Unidos, Granada, Guatemala, Guyana, Haití, Honduras, Islas Caimán, Islas Vírgenes Británicas, Islas Vírgenes de los Estados Unidos, Jamaica, México, Nicaragua, Panamá, Paraguay, Perú, Puerto Rico, República Dominicana, San Cristóbal y Nieves, San Vicente y las Granadinas, Santa Lucía, Surinam, Trinidad y Tobago, Uruguay y Venezuela.

Después de muchos intentos, los Juegos Panamericanos tuvieron una única edición de invierno en 1990 en Las Leñas, Argentina. Pero su desarrollo tuvo muchas dificultades por la falta de nieve y apenas se pudieron entregar 18 medallas. Las pruebas de invierno no son muy usuales en América del Sur; de hecho, en los últimos Juegos Olímpicos de Invierno en Rusia, Argentina, Brasil, Chile, Paraguay, Perú y Venezuela fueron los únicos países sudamericanos que viajaron, con delegaciones conformadas por muy pocos atletas.

Los protagonistas

Al realizarse un año antes que los Juegos Olímpicos, muchos atletas no sólo buscan clasificarse, sino que son un punto muy importante para ponerse a prueba, y es común ver a atletas olímpicos que ya se subieron a un podio o lo hacen al año siguiente. Sin duda, esto levanta muchísimo el nivel de todas las pruebas y hacen más interesante meterse de lleno en cada deporte, sabiendo que algunos de los participantes serán proyectos para los Juegos Olímpicos de Río de Janeiro 2016.

La canadiense Jennifer Abel ya ganó la medalla de oro en trampolín de tres metros sincronizado y sigue siendo destacada en el deporte de su país tras las preseas obtenidas en Londres 2012, cuando fue bronce, y en Guadalajara 2011, cuando se colgó la plata. También se ubicó segunda en el Mundial de deportes acuáticos 2011 y tercera en la edición de 2013. Abel fue la clavadista más joven de la historia de Canadá en participar en una edición de los Juegos Olímpicos, con apenas 16 años en Beijing 2008. Su compatriota Roseline Filion también ganó la medalla en Toronto en plataforma de diez metros sincronizado, disciplina en la que había sido bronce olímpico en Londres.

El colombiano Óscar Figueroa en levantamiento de pesas también se colgó la medalla de oro en los Juegos Panamericanos de este año y es un atleta muy destacado en su disciplina. Figueroa compite en la categoría -62 kilos y entre sus logros ostenta una presea de plata en los Juegos Olímpicos de Londres 2012, el oro en los Juegos Panamericanos de Guadalajara 2011 y el tercer lugar en el Mundial de este deporte llevado a cabo en 2013. Participó también en los Juegos Olímpicos de Atenas 2004 y de Beijing 2008.

La brasileña Talitha Haas, con apenas 20 años, sigue dándole logros a su país en patín artístico. Fue la primera brasileña en subirse a un podio en el Mundial de esta disciplina, cuando alcanzó el bronce de la categoría junior en el torneo de Friburgo 2009. La judoca argentina Paula Pareto fue ganadora de la medalla de plata en los Juegos Olímpicos de Beijing 2008 y se colgó el premio plateado en Toronto días atrás al competir en la categoría -48 kilos. Pareto ya había obtenido podios panamericanos en Guadalajara 2011 y Río de Janeiro 2007. Además, fue plata en el último Mundial de judo, que tuvo como sede la ciudad de Cheliábinsk, en Rusia.

Tanto en atletismo como en natación habrá grandes atracciones, como sucede habitualmente cuando se inician estos deportes. En la pista del estadio de la Universidad York correrán el campeón olímpico Félix Sánchez, de República Dominicana, especialista en 400 metros con vallas, y Jennifer Suhr, estadounidense campeona olímpica de salto con garrocha. En el agua estará la estadounidense Natalie Coughlin, que con 32 años tiene en su haber 12 medallas olímpicas, tres de ellas de oro, obtenidas en las últimas tres ediciones de los Juegos Olímpicos. Ayer la yanqui batió el récord panamericano en las clasificatorias de los 100 metros libres

Antes y ahora

César Cielo, destacado en 50 y 100 metros libres, y Thiago Pereira, en pruebas combinadas, son dos grandes nadadores que tienen Brasil y América del Sur. Cielo tiene 28 años y se formó en Estados Unidos, en la Universidad de Auburn, Alabama, que se destaca por sus equipos de natación. Su primera medalla con el combinado brasileño fue en 2004 con apenas 17 años, en el 4x400 estilo libre. Ganó cuatro medallas, tres de oro, en los Panamericanos de Río de Janeiro 2007 y cuatro doradas en Guadalajara 2011. En total tiene 16 medallas en torneos mundiales y tres preseas olímpicas, dos en Beijing 2008 y una en Londres 2012. Por su parte, Pereira tiene un palmarés impresionante en Juegos Panamericanos: ganó 18 medallas en total, 12 de ellas de oro. Además, tiene seis medallas en mundiales y una de plata en los Juegos de Londres en la prueba de 400 metros combinados.

Otra de las figuras es la colombiana Caterine Ibargüen, destacadísima principalmente en salto triple y salto largo. La deportista cafetera tiene podios a nivel sudamericano y panamericano. Fue oro en Guadalajara y obtuvo bronce en salto largo y salto triple. En esta última disciplina tiene dos medallas que obtuvo en los últimos dos mundiales, Daegu 2011 y Moscú 2013. A todo esto, se suma la presea en los últimos Juegos Olímpicos. La estadounidense Rachel Bootsma rompió el récord de los 100 metros espalda en los anteriores Panamericanos y luego fue medalla de oro con el equipo de su país en los Juegos Olímpicos.

Cuba siempre sobresale en estas contiendas y son varios los atletas de ese país que han pasado a la historia por sus logros. Yarisley Silva y Lázaro Borges en salto con garrocha, y Leonel Suárez en decatlón son otros tres ejemplos de atletas que ganaron medallas en Juegos Panamericanos y al año siguiente se colgaron la medalla olímpica, algo que también sucedió con el cubano Asley González en judo, que en Toronto ya consiguió una medalla de plata. Precisamente en este deporte Brasil suele tener un punto fuerte. Cuenta con dos recientes medallistas olímpicos que también habían colocado a su nación en el podio de Guadalajara: Felipe Kitadai en -60 y Sarah Menezes, que fue tres veces bronce en mundiales de este deporte.